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  成立阿里达摩院,布局产业链,阿里巴巴希冀通过千亿投资试图领跑智能制造的新时代。

阿里巴巴:以资本换时间


分类:封面故事 稿件来源:中国经济信息杂志 作者 张兴军

芯片自研从来没有像今天这样被屡屡提及。当媒体和业者的目光纷纷寻找本土芯片的布局者时,阿里巴巴一下子就成了标兵式的先锋。

在这一股研发大潮中,阿里巴巴和国际知名的互联网公司一起,成为推动研发潮流的主要参与者。探寻个中逻辑,不难理解巨头们的深度考量。对于近年来生态版图不断扩大的阿里巴巴而言,亦尤其现实的客观需要。

高调入场

早在2017云栖大会上,阿里巴巴集团宣布成立“达摩院”,以吸引顶级科学家进行基础科学和颠覆式技术创新研究。马云同时宣布,未来3年阿里巴巴在技术研发上的投入将超过1000亿人民币。“达摩院”首批公布的研究领域包括:量子计算、机器学习、基础算法、网络安全、视觉计算、自然语言处理、人机自然交互、芯片技术、传感器技术、嵌入式系统等,涵盖机器智能、智联网、金融科技等多个产业领域。

“达摩院”实行的是院长负责制,由阿里巴巴集团CTO张建锋(花名行癫)担任首任院长。成立伊始就开始在全球各地组建前沿科技研究中心,包括亚洲达摩院、美洲达摩院、欧洲达摩院,并在北京、杭州、新加坡、以色列、圣马特奥、贝尔维尤、莫斯科等地设立不同研究方向的实验室,并计划引入100名顶尖科学家和研究人员。

“今天的阿里巴巴,有能力更有责任为驱动人类科技和生活进步,做出更大贡献。在金庸小说中,达摩院代表最高武学机构。我们也希望阿里巴巴达摩院真正做到‘侠之大者、利国利民’。我们期望,下一个类似电和计算机的颠覆性技术创新,诞生在阿里巴巴达摩院。”张建锋表示。

公开数据显示,阿里巴巴目前拥有2.5万名工程师和科学家,成立达摩院更进一步展现这家公司在全球高科技领域的雄心。据了解,它将与阿里巴巴集团现有的研发体系保持相对独立,专注于面向未来的前沿技术研究。

对于达摩院的未来,马云表示:有一天即使阿里巴巴不在了,也希望“达摩院”还能继续存在。显然,马云已经将这一布局看作是阿里巴巴决胜未来的重要砝码。

强势布局

在阿里巴巴宣布成立达摩院之时,媒体报道时纷纷用上了“马海云携千亿意欲何为”的标题,在马云看来,未来的优胜者,是能够更好利用互联网科技的公司,高端竞争已经步入了一个新的时代。而以“让天下没有难做的生意”为宗旨的阿里巴巴显然意识到了中国科技发展中的痛点所在:脱离科技能够赚钱的时代已经一去不返。

于是我们看到,阿里巴巴在2017年云栖大会上,提出了让业界热议的“五新”概念,即新零售、新制造、新金融、新技术、新能源。随后的一年里, 便是这家集团紧锣密鼓的布局实践。

阿里巴巴主导的频繁的巨额收购,动辄数以十亿计的巨额投资,几乎覆盖了互联网经济的各个角落。而从一些细节中,也能够看到马云在对“五新”的深度理解和相应的推进。

在达摩院成立后公布的首批学术咨询委员会十人中,有三位中国两院院士、五位美国科学院院士,包括世界人工智能泰斗Michael I. Jordan、分布式计算大家李凯、人类基因组计划负责人George M. Church等。作为最高学术咨询机构,学术委员会对研究方向、重点发展领域、重大任务和目标等学术问题提供咨询建议。某种程度上,这已经基本确立了阿里巴巴的重点研发方向,人工智能正是其中必不可少的一个领域。只是,中兴突然遭遇制裁,让业界意识到阿里巴巴的高调背后的深刻含义。

今年4月19日,阿里达摩院宣布自研神经网络芯片Ali-NPU。据悉,该芯片将运用于图像视频分析、机器学习等AI计算,性价比是目前同类产品的40倍。达摩院由阿里投资1000亿元作为启动资金,它的研究方向主要为:量子计算、机器学习、基础算法、网络安全、视觉计算、自然语言处理、下一代人机交互、芯片技术、传感器技术以及嵌入式系统。

4月20日,阿里宣布全资收购中国大陆唯一自主嵌入式CPU IP Core公司中天微系统有限公司。后者是目前中国大陆唯一大规模量产的自主嵌入式CPU IP Core公司,专注于32位嵌入式CPU IP研发与规模化应用,面向多媒体、安防、家庭、交通、智慧城市等IoT领域,全球累计出货超过7亿颗芯片。

阿里巴巴集团首席技术官张建锋在披露芯片战略的布局与规划时透露:“2014年阿里首次投资中天微,2017年再次追投,到今年全资收购已是水到渠成”。

除了嵌入式芯片的中天微,阿里巴巴在网络芯片、手机端芯片、IOT芯片等方面也均有投资和部署。张建锋介绍,阿里巴巴截至目前已投资了寒武纪、Barefoot Networks、深鉴、耐能(Kneron)、翱捷科技(ASR)等五家芯片公司。同时,作为阿里IOT战略的重要部分,阿里巴巴达摩院亦组建了高级专业团队进行AI芯片的自主研发。

“阿里巴巴的IOT战略必须要做资源可控、技术可控、拥有核心竞争力的事情,最底层就是芯片”,张建锋说,这本身就是阿里达摩院组建以来最重要的研究突破方向之一。

马云在4月25日在日本早稻田大学参加活动时回应阿里巴巴收购中天微时透露,其初衷是通过核心技术的掌握,打破美国垄断,从而让芯片普惠化,让中小企业在内的所有需求方不再被动。

合力突围

近年来,中国芯片产业取得长足发展,但在很多领域,国产芯片还有较大差距。不过在张建峰看来,中国芯片产业并非没有机会。“这一波人工智能兴起来之后,所有的公司都在同一个起跑线上,谁有足够多的数据、谁有足够多的人工智能的关键的应用,就可以去把这个关键应用变成芯片的一部分,这个其实阿里是有显著的优势的。” 对于阿里巴巴对于芯片的筹谋与相关布局,张建峰对阿里巴巴的优势颇为自信。

“我们预计几年后,会有两三百亿的设备被联网,以芯片为核心来进行处理。今天芯片的需求范围和规模,与未来相比都完全不在一个数量级上,会呈几百上千倍的增长,中国实现突破的机会就在其中。”对于中国芯片研发的未来,张建锋颇有信心。而从另一个层面来讲,阿里巴巴布局芯片战略的初衷,便是通过在这一领域实现突破,进而实现“换道超车”。

但显然,这不是一条坦途。一些业者分析,以前并不具备制造基因的阿里巴巴,虽然能够从其他业态对此进行资本反哺和战略布局,但短期内希冀能够取得突破性的聚变也并不现实。

另一方面,通过一家或者几家巨头企业的努力是远远不够的。正如创业黑马创始人牛文文所说,寻求在这一领域取得长足进步,需要多方力量参与,包括政府、学界在内均是能否取得成功的X因素。

因为芯片的蜕变需要不断迭代,各具优势的参与者能够共同推动行业形成生态格局。所以,实现芯片产业的强势突破,就势必需要产学研各界的合作。

张建锋对此也有预见,并认为“中国产学研各界必须广泛合作共同突破”。“芯片战略绝非朝夕之功,需要包括阿里巴巴在内的企业下决心长期投入,也必须要有面向未来的愿景和耐得住寂寞的恒心”。

张建锋坦言,芯片领域与全球化时代的其他任何领域一样,既存在全球竞争,也同样依赖全球合作。在全球市场上“谁也少不了谁”,这既是现实基础,也是中国产学研各界共同努力的方向。

 
 
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